5 min

Ignace Schops – Internationaal klimaatambassadeur met Kempische wortels

Ignace Schops is een rasechte klimaatambassadeur en vooral bekend als oprichter en bezieler van het Nationaal Park Hoge Kempen. In 2017 werd hij uitgeroepen tot één van de 25 meest invloedrijke Belgen ter wereld. Zijn succes is gebaseerd op het (re)connection-model, dat probeert om natuur en maatschappij (opnieuw) te verbinden.

Samengevat

  • Van informaticus naar klimaatridder
  • (Re)connection van mens en natuur
  • Natuur is winstgevend
Ignace Schops – Internationaal klimaatambassadeur met Kempische wortels
Ignace Schops – Internationaal klimaatambassadeur met Kempische wortels

Ignace Schops is een klimaatambassadeur par excellence: natuur- en milieubeschermer, expert op gebied van biodiversiteit en landschapszorg, auteur en oprichter en bezieler van het Nationaal Park Hoge Kempen. Ook over de landsgrenzen heen geniet hij heel wat aanzien. Bewijs daarvan is zijn lidmaatschap van het Climate Leadership Corps van Al Gore. In 2017 werd hij uitgeroepen tot één van de 25 meest invloedrijke Belgen ter wereld.

Ignace Schops (Heusden-Zolder, 1964) studeerde aanvankelijk informatica, maar zijn fascinatie voor de natuur en meer bepaald voor reptielen groeide en dus koos hij daarna voor een ‘groene’ opleiding. Hij kreeg vooral veel waardering voor zijn baanbrekend werk bij het realiseren van het Nationaal Park Hoge Kempen. Het succes van zijn werk is gebaseerd op het (re)connection-model, dat probeert om natuur en maatschappij (opnieuw) te verbinden. Dit model is gebaseerd op vier principes: het (opnieuw) verbinden van natuur met natuur, van mensen met natuur, van economie met natuur en van beleid met praktijk.

Natuur kan echt winstgevend zijn

Schops zegt van zichzelf dat zijn belangrijkste troef neerkomt op het goed kunnen vertalen van natuur in termen van rendement en centen waardoor je een betere toegang krijgt tot ondernemers en politici. Want natuur is winstgevend, beklemtoont hij vaak. Zolang niet iedereen weet dat er in België een nationaal park ligt dat zichzelf op drie jaar terugbetaald heeft, jaarlijks miljoenen euro aan belastinginkomsten oplevert en 5.000 banen kon scheppen, blijft hij hameren op die boodschap. Hij wil ouderwets bruggen bouwen tussen mensen die aan de oppervlakte politicus of activist zijn maar onderliggend allemaal hetzelfde willen: een wereld die er morgen beter uitziet dan vandaag.

Zijn model is simpel, vindt Schops. In een natuurgebied moeten mensen kunnen wandelen, hun hond uitlaten, naar een bezoekerscentrum kunnen gaan, ... En zo krijg je een problematische druk op de natuur. In zijn aanpak worden de bezoekerscentra verlegd naar de omliggende regio. Vanuit die impactzone worden onder meer wandelingen, fietstochten en paardenritten georganiseerd. Zo wordt de plaatselijke horeca ambassadeur van het nationaal park, want dankzij dat systeem kunnen ze overleven.

Schops is ervan overtuigd dat dit (re)connection-model veel meer oplevert dan de overheid erin stopt. “We zijn de beste bank in Vlaanderen. Wij leveren 190 miljoen euro en 5.000 jobs per jaar op. Elke euro die de overheid hierin investeert, brengt soms tot 42 euro op. Zo toon je aan dat natuurbescherming helemaal niet veel hoeft te kosten,” vertelde Schops in De Tijd.

Vertaal natuurbeleid in economische termen

Zijn kracht is duidelijk: het vertalen van natuurbeleid in economische termen, een taal die politici en bedrijfsleiders begrijpen. Is hij dan van mening dat natuur- en klimaatbeschermers ietsje meer zakenlui zouden moeten worden? “Ik denk dat we meer tactisch mogen en moeten denken, zonder over te hellen in die richting”, antwoordt Schops op die vraag in De Tijd. “Nog te veel worden natuurjongens en -meisjes gezien als mensen met een arafatsjaal met baard en op blote voeten die alles willen verbieden. Wij hebben misschien te weinig gefocust op het feit dat de biodiversiteit meer is dan bloemetjes en bijtjes. Ook de grond lijdt onder de verschraling, zodat ook uw worteltjes en patatjes uiteindelijk bedreigd worden. Het gaat ook om onszelf.”

Politici wijzen er echter vaak op dat een doorgedreven klimaatbeleid enorm veel geld kost en dat je dat geld nu eenmaal maar een keer kan uitgeven en dus keuzes moet maken. “De vraag is niet: is het haalbaar, maar: is het nodig? Bij corona heeft ook niemand de vraag gesteld of we alle maatregelen konden betalen. We doen het omdat het nodig is. De klimaatverandering is op dat vlak natuurlijk veel moeilijker. Dat is een geur- en kleurloze sluipmoordenaar, zodat mensen denken dat we wel nog even kunnen wachten.’

Vraag blijft hoe je de burgers meekrijgt als die nu al massaal tegen een kilometerheffing of een digitale elektriciteitsmeter zijn? Volgens Schops kunnen we veel leren uit onze aanpak van de coronacrisis: “Tot onze grote verbazing ontdekten we dat we een vaccin kunnen maken in 9 in plaats van 39 maanden tijd. We hebben ons gedrag veranderd, iets wat niemand voor mogelijk hield. En we debatteerden amper over de kostprijs: we deden het gewoon. Plus: we hebben geluisterd naar de wetenschap.’

Heeft Schops nooit overwogen in de voetsporen van zijn vader, een mijnwerker die gemeenteraadslid werd, te stappen en zelf politicus te worden? “Ik heb aan mijn vrouw beloofd nooit in de politiek te gaan,” vertelt hij, “maar veel analisten zeggen dat ik misschien meer met politiek bezig geweest ben dan de meeste politici. Mijn sterkte is dat ik mensen enthousiast kan maken. Ik heb geen kleur, maar ik geef wel een stem aan de natuur.”

De natuur geeft energie én rust

Zijn grootste energie haalt Ignace Schops nog altijd uit de momenten die hij in de natuur doorbrengt. Volgens hemzelf dateert zijn meest heroïsche daad van toen hij als herpetoloog de grootste Vlaamse populatie van vroedmeesterpadden ontdekte op een kerkhof in Borgloon. Maar toen besliste de gemeente dat het kerkje gestabiliseerd moest worden en moesten de oude graven weg. Net in die graven zaten de padden. Hij is toen op 1 november overal verse bloemen die hij zelf betaald had op de lege graven gaan leggen, om de gemeente te overtuigen ze toch te behouden. Wat uiteindelijk ook lukte. Van passie en inzet gesproken …

Vandaag heeft Schops nog weinig tijd voor de natuur, tenzij op vakantie in Frankrijk of Italië. “Ik doe dan mijn eigen onderzoek over de uitzetting van vale gieren en over de wolf in de Apennijnen. Of ’s morgens voor het ontbijt ga ik slangen en hagedissen tellen. Dan kom ik echt helemaal tot rust.”

Laten we tenslotte nog vermelden dat Schops ook lid is van de Club of Rome, een particuliere stichting die werd opgericht door Europese wetenschappers om hun bezorgdheid over de toekomst van de wereld te tonen en regeringen te stimuleren actie te ondernemen. Momenteel is hij directeur van het Regionaal Landschap Kempen en Maasland en in 2014 werd hij verkozen tot voorzitter van de Raad van Europarc Federation, het Europees netwerk voor natuurlijk en cultureel erfgoed.

Daarnaast schreef hij ook tal van onderscheidingen op zijn naam, waaronder in 2008 de ‘Groene Nobelprijs’, de Goldman Environmental Prize voor de oprichting van het Nationaal Park Hoge Kempen. Hij kreeg ook een eredoctoraat uitgereikt door de Universiteit Hasselt voor zijn internationale inzet voor biodiversiteit en ondernemerschap. Hij is eveneens full member van de EU chapter van de Club van Rome en ondervoorzitter van Natuurpunt vzw.

Ignace Schops zou gastspreker zijn op Tomorrow, het exclusieve event van ABN AMRO Private Banking in het teken van duurzaam investeren op 18 november 2021. Jammer genoeg diende Tomorrow uitgesteld te worden tot voorjaar 2022 wegens de slechte coronacijfers. Hopelijk kunnen we Ignace Schops dan wel verwelkomen als gastspreker.

Luister hier naar een interview met Ignace Schops.

Meer informatie:

https://www.tijd.be/dossier/ontbijt/ignace-schops-als-ik-echt-wil-ontspannen-ga-ik-slangen-tellen/10292383.html

Anoek Brekelmans
Senior Partnerships & Events Manager
Reacties
Er zijn nog geen reacties geplaatst bij dit artikel.